[ARC] EXPO 58 by Jonathan Coe

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Here, for the next six months, would be thrown together all the nations whose complex relationships, whose conflicts and alliances, whose fraught, tangled histories had shaped and would continue to shape the destiny of mankind. And this brilliant folly was at the heart of it: a gigantic latticework of spheres, interconnected, imperishable, each one emblematic of that tiny mysterious unit which man had so recently learned how to divide, with consequences both alarming and wonderful: the atom. The very sight of it set his heart pounding.

1958, anno dell’EXPO di Bruxelles. Thomas Foley, impiegato presso il Ministero dell’informazione, viene incaricato della gestione del Britannia, un pub inglese dallo stile però moderno, parte del padiglione Britannico presso l’EXPO.

Thomas, sposato e da poco tempo padre di una bambina, inizialmente non è entusiasta della decisione, dato che dovrà lasciare Londra per vivere per tutta la durata della manifestazione (6 mesi) in Belgio, poi però accetta, travolto anche dal fascino dell’esposizione, così proiettata verso il futuro.

Il romanzo ci racconta la storia di Thomas all’EXPO, l’infatuazione nei confronti di Anneke, una delle hostess della struttura, e le amicizie con i rappresentanti di altri padiglioni.

E’ un romanzo diverso dagli altri dell’autore (io conosco La famiglia Winshaw e dal confronto emerge come questo sia meno sferzante e abbia toni più malinconici), però l’ho trovato molto gradevole: la ricostruzione dell’EXPO – ma anche di quanto gli sta alla base, sia dal punto di vista politico che sociale – è convincente e affascinante. La storia fittizia di Thomas ha una svolta anche nell’intrigo internazionale (in perfetto clima di guerra fredda e dei romanzi di Ian Fleming), grazie all’introduzione di due personaggi ambigui – Mr. Wayne e Mr. Radford – che sembrano conoscere tutto di Foley e sono caratterizzati dalla capacità di completare la frase dell’altro senza incertezze e di chiudere la conversazione con cliché del genere “Questa conversazione non è mai avvenuta”.

I siparietti di Mr. Wayne e Mr. Radford non sono le uniche parti divertenti; dal punto di vista narrativo ricordo anche gli scambi epistolari tra Mr. Foley e la moglie rimasta a Londra, giocati sul detto-non detto e volti a scatenare la gelosia latente nell’altro, mentre dal punto di vista storico fanno sorridere le ambizioni e le speranze su alcuni temi progresso scientifico (sapendo oggi che le cose non hanno funzionato).

Insomma, forse non è il romanzo più riuscito dell’autore, però, in ottica di EXPO 2015 a Milano (e dell’inquietudine che generano le domande: come sarà? Ma soprattutto Cosa ne sarà quando sarà finita) da una parte contribuisce a entrare nel clima (il coinvolgimento dei partecipanti, il sentirsi parte del futuro), dall’altra fa da monito sul “e poi dopo” (la cronologia post EXPO sul finale).

Ringrazio l’editore per avermi fornito la copia necessaria per stendere questa recensione.

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1958, year of the EXPO in Bruxelles. Thomas Foley works for the Ministry of Information (COI) and he is choose to manage the Britannia, an English pub with a modern style that is part of the Britannic pavilion in the EXPO.

Thomas, married and father of a baby girl, is initially not enthusiastic about this decision, since he will have to move from London to live for the whole exposition (6 months) in Belgium, but then he agrees, also for the him being fascinated by the EXPO idea to go towards the future (the atomic energy, …).

The novel tells about the story of Thomas at the EXPO, his crush for Anneke, an EXPO hostess, and the friendship with other people from different pavilions.

The novel is quite different from other Coe’s novels (I know What a Carve Up! And from the comparison it emerge show this is less whipping and more melancholic), but I think it’s a very nice read: the EXPO reconstruction – but also the reconstruction of the trends around and about, from politics to social issues – is convincing and fascinating.

The fictional story of Thomas has also a turn in the international intrigue (perfect in the context of cold war and Ian Fleming novels) thanks to the presence of two ambiguous characters – Mr. Wayne and Mr. Radford – who seem to know everything about Foley and have the curious characteristic of completing each other the sentences and to end each conversation with the cliché “This conversation never took place”.

Mr. Wayne and Mr. Radford sketches are not the only comical parts; from the narrative point of view I recall the correspondence between Mr. and Mrs. Foley, based on told and untold facts with the purpose of trigger jealousy from the other one, instead from the historical point of view to make the reader smile are the ambition and the hopes about some topics in the scientific progress (knowing now what did not work).

In the end maybe it is not the best novel from this author, but in view of the EXPO 2015 in Milan (and the anxiety raised by question such: how it will be? But mostly What will remain after the exposition end?) it contributes on one hand to enter in the EXPO mood (the involvement of the participants, the feeling of being a part of the future), on the other it is a warning for the “and then what” (the chronology post EXPO in the novel end).

Thanks to the publisher for providing me the copy necessary to write this review.

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EXPO 58 by Jonathan Coe ★★★☆½

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