Jonathan Strange & Mr Norrell by Susanna Clarke

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[…] Two magicians shall appear in England.
The first shall fear me; the second shall long to behold me;
The first shall be governed by thieves and murderers; the second shall conspire at his
own destruction;
The first shall bury his heart in a dark wood beneath the snow, yet still feel its ache;
The second shall see his dearest possession in his enemy’s hand.
The first shall pass his life alone; he shall be his own gaoler;
The second shall tread lonely roads, the storm above his head, seeking a dark tower
upon a high hillside.
I sit upon a black throne in the shadows but they shall not see me.
The rain shall make a door for me and I shall pass through it;
The stones shall make a throne for me and I shall sit upon it.
The nameless slave shall wear a silver crown,
The nameless slave shall be a king in a strange country.

In Inghilterra regnava un tempo il re corvo, John Uskglass, che estendeva il suo dominio sul regno degli uomini, su quello delle fate e sugli inferi. In quel periodo la magia era possibile, ma una volta passato quel periodo le pratiche magiche sono risultate sempre più difficili fino a che non è stato più possibile fare magie in Inghilterra.

Tutti gli studiosi di magia se ne interessavano solo da un punto di vista teorico, e la pratica era ritenuta impossibile finchè due maghi hanno scoperto l’esistenza di Mr. Norrell, un uomo solitario, attaccato alla sua conoscenza e ai suoi testi, ma anche un mago capace di praticare l’arte.

Si apre così una nuova era per la nazione – proprio durante le guerre Napoleoniche, la magia infatti viene nuovamente accettata e utilizzata per il bene della nazione dopo un primo momento di scetticismo.

Mr. Norrell raggiunge la notorietà, e così l’esercizio della magia, e ben presto il mago viene affiancato da un giovane apprendista: Jonathan Strange.

I due sono molto diversi: Strange è sposato con l’amabile Arabella e non esita alla richiesta di fornire aiuto sul fronte bellico, mentre Norrell non riesce ad abbandonare la sua posizione e i suoi averi, ma più di tutto quello che li differenzia è l’opinione sul più grande mago esistente, Uskglass; quanto uno cerca di distanziarsene tanto l’altro ambisce ai passati successi.

Il romanzo parla di maghi e magia, ma ha la solidità di un romanzo storico, tanto da sembrare un’effettiva ricostruzione di un’epoca passata, e le scelte linguistiche sono mirate a sostenere questa finzione (non per niente è un lavoro a cui l’autrice ha dedicato quasi dieci anni).

Non è un romanzo d’azione: accadimenti dalla relativa importanza dimostrano i propri effetti dirompenti anche svariati anni a seguire (il romanzo copre un arco temporale dal 1806 al 1817 circa). Lo span temporale e la narrazione di eventi al limite del quotidiano fa apprezzare il graduale – ma inesorabile – cambiamento dei due maghi e l’inevitabile compimento della profezia del re Corvo: uno circondato da ladri e assassini, l’altro che contribuirà alla propria distruzione, uno solo e l’altro che vedrà quanto ha di più caro nelle mani del nemico e così via.

Due i personaggi principali, ma molti (più o meno enigmatici) quelli che contribuiscono al dispiegarsi degli eventi direttamente o indirettamente.

Jonathan Strange & Mr Norrell è un bellissimo romanzo (forse una delle migliori letture del 2014), complesso, lungo, ma che per me merita di essere letto (non fosse altro che per portarsi avanti rispetto alla serie BBC in uscita nel 2015).

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In England used to role, centuries before, the Raven King, John Uskglass, whose reign extended from the human kingdom, the fairy kingdom and hell. In that period magic was possible, but after it was harder and harder to do magic, until it was impossible at all.

At the time where the novel takes place, all the magician are theoretical ones, until one day two magicians discover the existence of Mr. Norrell, a solitary man, bound to his knowledge and his books, and a practical magician, too.

This starts a new time for England – during the Napoleonic wars, magic is again accepted and implemented for the nation after a first moment of skepticism.

Mr. Norrell becomes famous, and so the magic excercise does, soon he is flanked by a younger apprentice: Jonathan Strange.

The two men are quite different: Strange is married with lovely Arabella and does not weaver when his skill is requested in the battlefield, while Norrell is unable to leave his position and his belongings, but mostly they differ on the opinion about the greater magician ever existed, Uskglass; one of them tries to separate himself from his doings, the other aims to the past success.

The novel is about magic and magician, but it has the feature of a historical novel, so much it seems a reconstruction of a past time, and the linguistic choices support this kind of fiction (the author took some time to complete it, almost 10 years).

It’s not a fast paced, action novel: something that happens at a certain time could show its effects years later (the novel covers a time span from 1806 to 1817). This fact and the narration style help in appreciating the slow – but inexorable – change in the two magician and the inevitable fulfillment of the Raven King prophecy: lone governed by thieves and murderers; the other conspiring at his own destruction; one alone, the other who sees his dearest possession in his enemy’s hand.

Two are the main character, but various (more or less mysterious) are the ones who contribute in the development of the story, directly or indirectly.

Jonathan Strange & Mr Norrell is a beautiful novel (one of the best I read in 2014), complex, long, but deserving to be read (also to progress with respect to the BBC series that may air in 2015).

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Jonathan Strange & Mr Norrell by Susanna Clarke ★★★★★

2 thoughts on “Jonathan Strange & Mr Norrell by Susanna Clarke

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