2015 recap: best reading

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The end of a year seems to be the best time to recap, so this year I am writing about the best reading of 2015

I read some wonderful graphic novels, the italian  L’Elenco telefonico degli accolli by Zerocalcare, the crude Pinocchio by Wilnuss, Nimona by Noelle Stevenson, the first story of Descender by Jeff Lemire that seems to be a good sci-fi series.

About sci-fi I liked a lot The Water Knife by Paolo Bacigalupi and Lord of All Things by Andreas Eschbach. A mor social sci-fi, that transcends feminism, is Only ever yours by Louise O’Neill.

I read also some *very* good fantasy novels: the amazing series The Long Price Quartet by Daniel Abraham and the one by Richard K. Morgan, A land fit for heroes, more suited for strong readers, due to some graphic scenes. In 2015 was published the Seth Dikinson’s novel, The traitor Baru Cormorant, first of a series.

Belonging to a series is also A Darker Shade of Magic by V.E. Schwab, a fantasy book suited also for YA, just like the wonderful Uprooted by Naomi Novik. About YA books I like to point out also Out of the Easy by Ruta Sepetys, Calpurnia Tate by Jacqueline Kelly and the more dramatic Alice by Christina Henry.

In 2015 I also had the chance to discover a novel by Pirandello I didn’t know it existed: L’esclusa.

In the end I also have to thank a great friend – to whom I usually suggest something to read – to have made me discover Predictably Irrational by Dan Ariely.

2015 was a year of great readings, and I hope the same (and better) for 2016.

Happy new year! 😀

Mr. Penumbra’s 24-Hour Bookstore by Robin Sloan

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Quella di Mr. Penumbra è una libreria particolare: gli scaffali nella parte retrostante del locale sono altissimi e contengono libri dai titoli strani e mai pubblicati. Strani sono anche gli anziani visitatori, come si accorgerà il nuovo commesso, Clay Jannon.

Il lavoro in questa libreria sarà per il protagonista l’esperienza di una vita; oltre a fargli incontrare persone stimolanti (tra cui Kat, programmatrice e designer in Google), Clay si interesserà al mistero celato dalla libreria, dai suoi libri misteriosi e dagli anziani frequentatori.

Mr. Penumbra’s 24-Hour Bookstore, oltre a essere un romanzo ricco di misteri che arrivano direttamente dal passato, fa riflettere sul rapporto tra il presente e il passato nella lettura e nell’analisi di dati. E affronta il problema a diversi livelli, dalla tipografia e lo studio dei caratteri fino al veicolo della lettura vero e proprio (libro o ebook? O entrambi?). Il romanzo mette a confronto due generazioni, quella dei primi calcolatori e quella digitale, con Google che ha un peso importante nel romanzo.

Mi è piaciuto il modo di affrontare questo tema e la conclusione del ragionamento: le potenzialità del digitale sono vaste ma non infinite, è giusto sfruttare i mezzi disponibili senza però affidarsi completamente a loro (lo scotto è di finire come l’uomo che ha inventato le moltiplicazioni  come nel racconto di Asimov – The Feeling of Power).

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Mr. Penumbra’s library is a particular one: the shelves in the back of the store are very high and contain books with strange titles and never published. Also it’s visitors are strange, old people, as the new clerk, Clay Jannon, will soon discover.

Working in this library for the main character will be a great experience; he will meet interesting people (like Kat, a Google programmer and designer), and he will begin to dig around the mystery behind the library, the books and the old readers.

Mr. Penumbra’s 24-Hour Bookstore, is a novel full of ancient mysteries, but also a thought about the relation between past and present concerning reading and data analysis. And it deals with the problem at various levels, from typography and the sturdy of characters to the reading device (book or e-book? Or both?). Two the generation in contrast: the one of the first calculators and the digital one, with Google that has quite an important part in the novel.

I liked the way the theme was dealt with and the conclusion: the potentiality of digital era are vast but not infinite, and it’s right to face a problem by using all the available means, but it’s also important not to put all the faith in them (otherwise we will end like the man who discovered multiplication in the Asimov tale The Feeling of Power).

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Mr. Penumbra’s 24-Hour Bookstore by Robin Sloan ★★★★☆

 

La sovrana lettrice by Alan Bennett

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Stava anche scoprendo che un libro tira l’altro; ovunque si voltava si aprivano nuove porte e le giornate erano sempre troppo corte per leggere quanto avrebbe voluto.

In questa novella Alan Bennett ci parla di una lettrice sicuramente non comune: la regina d’Inghilterra scopre l’esistenza di una biblioteca ambulante che rifornisce un avido lettore del palazzo, Norman, impiegato nelle cucine di Buckingham Palace.

Un po’ per non far figura, un po’ per interesse, la regina prende in prestito un libro. Sarà l’inizio di un percorso che, grazie anche al contributo di Norman, trasformerà la sovrana in un’avida lettrice; non sarà un cambiamento innocuo, ne risentiranno infatti tutti gli abitanti del palazzo, ministri, consiglieri, oltre a tutte le persone destinate a incontrarsi con la sovrana.

L’attrattiva della letteratura, rifletté, consisteva nella sua indifferenza, nella sua totale mancanza di deferenza. I libri se ne infischiavano di chi li leggeva; se nessuno li apriva, loro stavano bene lo stesso. […] I libri non sono per nulla ossequiosi. Tutti i lettori sono uguali, e questo le risvegliò un ricordo di quand’era bambina.

Alan Bennett ci parla dell’amore per la lettura – e di come questo possa nascere in modo inaspettato – con il tipico humor inglese che contraddistingue lo scrittore e ci regala una protagonista lettrice con cui è difficile non immedesimarsi: noi lettori già sappiamo che i libri non sono un passatempo.

“Passare il tempo?” Esclamò la regina. “I libri non sono un passatempo. Parlano di altre vite. Di altri mondi. Altro che far passare il tempo Sir Kevin, non so cosa darei per averne di più. Per passare il tempo si può sempre andare in Nuova Zelanda”.

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What she was finding also was how one book led to another, doors kept opening wherever she turned and the days weren’t long enough for the reading she wanted to do.

In this novella Alan Bennett tells about a very uncommon reader: the Queen of England discover the existence of a mobile library that supplies an avid reader in the palace, Norman who works in the Buckingham Palace kitchens.

The queen, to match up for the situation and for real interest,borrows a book. This will be the first step of a path that, also thanks to Norman, will change the queen in a hungry reader; this will not be an innocuous change, in fact all the palace inhabitants, the ministers and conquerors, and in general all the people she comes in touch with will be affected by her new habit.

The appeal of reading, she thought, lay in its indifference: there was something undeferring about literature. Books did not care who was reading them or whether one read them or not. All readers were equal, herself included. Literature, she thought, is a commonwealth; letters a republic.

Alan Bennett talks about the love for reading – and how it may arise unexpectedly –  with the usual british humor that distinguish his books, and he creates a reader it’s hard not to empathize with: we reader already know that books are not only a way to pass time.

Books are not about passing time. They’re about other lives. Other worlds. Far from wanting time to pass, one just wishes one had more of it. If one wanted to pass the time one could go to New Zealand.

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La sovrana lettrice by Alan Bennett ★★★★☆